¿Qué es religion?

Muchos dicen que la etimología de religión se encuentra en la palabra latina religare , que significa «atar, atar». Esto parece verse favorecido por el supuesto de que ayuda a explicar el poder que tiene la religión para vincular a una persona a una comunidad, cultura, curso de acción, ideología, etc. Sin embargo, el Oxford English Dictionary señala que la etimología de la palabra es dudoso. Escritores anteriores como Cicerón conectaron el término con relegere , que significa «leer de nuevo» (¿quizás para enfatizar la naturaleza ritualista de las religiones ?).

Algunos argumentan que, en primer lugar, la religión ni siquiera existe; solo existe la cultura, y la religión es simplemente un aspecto importante de la cultura humana. Jonathan Z. Smith escribe en Imaginando la religión:

«… si bien hay una cantidad asombrosa de datos, fenómenos, experiencias y expresiones humanas que podrían caracterizarse en una cultura u otra, por un criterio u otro, como religión, no hay datos para la religión. La religión es únicamente el creación del estudio del erudito. Se crea para los propósitos analíticos del erudito mediante sus actos imaginativos de comparación y generalización. La religión no tiene existencia aparte de la academia».

Es cierto que muchas sociedades no trazan una línea clara entre su cultura y lo que los estudiosos llamarían «religión», por lo que Smith ciertamente tiene un punto válido. Esto no significa necesariamente que la religión no exista, pero vale la pena tener en cuenta que incluso cuando pensamos que tenemos una idea de lo que es la religión, podemos estar engañándonos a nosotros mismos porque no somos capaces de distinguir lo que pertenece solo a la «religión» de una cultura y lo que es parte de la propia cultura más amplia.

Definiciones funcionales versus sustantivas de religión

Muchos intentos académicos y académicos de definir o describir la religión se pueden clasificar en uno de dos tipos: funcionales o sustantivos. Cada uno representa una perspectiva muy distinta sobre la naturaleza de la función de la religión. Aunque es posible que una persona acepte ambos tipos como válidos, en realidad, la mayoría de la gente tenderá a centrarse en un tipo excluyendo al otro.

Definiciones sustantivas de religión

El tipo en el que se enfoca una persona puede decir mucho sobre lo que piensa de la religión y cómo percibe la religión en la vida humana. Para aquellos que se enfocan en definiciones sustantivas o esencialistas, la religión tiene que ver con el contenido: si crees en cierto tipo de cosas, tienes una religión, mientras que si no las crees, no tienes religión. Los ejemplos incluyen la creencia en dioses, la creencia en espíritus o  la creencia en algo  conocido como «lo sagrado».

Aceptar una definición sustantiva de religión significa ver la religión simplemente como un tipo de filosofía, un sistema de creencias extrañas, o tal vez simplemente como una comprensión primitiva de la naturaleza y la realidad. Desde la perspectiva sustantiva o esencialista, la religión se originó y sobrevivió como una empresa especulativa que tiene que ver con tratar de entendernos a nosotros mismos oa nuestro mundo y no tiene nada que ver con nuestra vida social o psicológica.

Definiciones funcionales de religión

Para aquellos que se centran en las definiciones funcionalistas , la religión tiene que ver con lo que hace: si su sistema de creencias juega algún papel particular en su vida social, en su sociedad o en su vida psicológica, entonces es una religión; de lo contrario, es otra cosa (como la filosofía). Los ejemplos de definiciones funcionalistas incluyen la descripción de la religión como algo que une a una comunidad o que alivia el miedo a la mortalidad de una persona.

Aceptar tales descripciones funcionalistas da como resultado una comprensión radicalmente diferente del origen y la naturaleza de la religión en comparación con las definiciones sustantivas. Desde la perspectiva funcionalista, la religión no existe para explicar nuestro mundo sino para ayudarnos a sobrevivir en el mundo, ya sea uniéndonos socialmente o apoyándonos psicológica y emocionalmente. Los rituales, por ejemplo, existen para unirnos a todos como una unidad o para preservar nuestra cordura en un mundo caótico.

La definición de religión utilizada en este sitio no se enfoca en la perspectiva funcionalista o esencialista de la religión; en cambio, intenta incorporar tanto los tipos de creencias como los tipos de funciones que la religión suele tener. Entonces, ¿por qué dedicar tanto tiempo a explicar y discutir este tipo de definiciones?

Incluso si no usamos una definición específicamente funcionalista o esencialista aquí, sigue siendo cierto que tales definiciones pueden ofrecer formas interesantes de ver la religión, haciendo que nos concentremos en algún aspecto que de otro modo podríamos haber ignorado. Es necesario comprender por qué cada uno es válido para comprender mejor por qué ninguno es superior al otro. Finalmente, debido a que tantos libros sobre religión tienden a preferir un tipo de definición sobre otro, comprender cuáles son puede proporcionar una visión más clara de los prejuicios y suposiciones de los autores.

Definiciones problemáticas de la religión

Las definiciones de religión tienden a sufrir uno de dos problemas: son demasiado estrechas y excluyen muchos sistemas de creencias que la mayoría considera religiosos, o son demasiado vagas y ambiguas, lo que sugiere que casi cualquier cosa y todo es una religión. Debido a que es tan fácil caer en un problema en un esfuerzo por evitar el otro, los debates sobre la naturaleza de la religión probablemente nunca cesarán.

Un buen ejemplo de una definición estrecha que es demasiado estrecha es el intento común de definir «religión» como «creencia en Dios», excluyendo efectivamente las religiones politeístas y las religiones ateas, mientras que incluye a los teístas que no tienen un sistema de creencias religiosas. Vemos este problema con mayor frecuencia entre aquellos que asumen que la estricta naturaleza monoteísta de las religiones occidentales con las que están más familiarizados debe ser de alguna manera una característica necesaria de la religión en general. Es raro ver que los eruditos cometan este error, al menos ahora.

Un buen ejemplo de una definición vaga es la tendencia a definir la religión como «visión del mundo», pero ¿cómo puede cada cosmovisión calificar como religión? Sería ridículo pensar que todos los sistemas de creencias o ideologías son solo religiosos, y mucho menos una religión completa, pero esa es la consecuencia de cómo algunos tratan de usar el término.

Algunos han argumentado que la religión no es difícil de definir y la plétora de definiciones en conflicto es evidencia de lo fácil que es en realidad. El verdadero problema, de acuerdo con esta posición, radica en encontrar una definición que sea empíricamente útil y empíricamente comprobable, y ciertamente es cierto que muchas de las malas definiciones se abandonarían rápidamente si los proponentes se esforzaran un poco para probarlas.

La Enciclopedia de Filosofía  enumera  los rasgos  de las religiones en lugar de declarar que la religión es una cosa u otra, argumentando que cuantos más marcadores presentes en un sistema de creencias , más «religioso» es:

  • Creencia en seres sobrenaturales.
  • Una distinción entre objetos sagrados y profanos.
  • Actos rituales centrados en objetos sagrados.
  • Un código moral que se creía sancionado por los dioses.
  • Sentimientos característicamente religiosos (sobrecogimiento, sentido de misterio, sentido de culpa, adoración), que tienden a despertarse en presencia de objetos sagrados y durante la práctica del ritual, y que están conectados en idea con los dioses.
  • Oración y otras formas de comunicación con los dioses.
  • Una visión del mundo, o una imagen general del mundo como un todo y el lugar del individuo en él. Esta imagen contiene alguna especificación de un propósito general o punto del mundo y una indicación de cómo encaja el individuo en él.
  • Una organización más o menos total de la propia vida basada en la visión del mundo.
  • Un grupo social unido por lo anterior.

Esta definición captura mucho de lo que es la religión en diversas culturas. Incluye factores sociológicos, psicológicos e históricos y permite áreas grises más amplias en el concepto de religión. También reconoce que la «religión» existe en un continuo con otros tipos de sistemas de creencias, de modo que algunos no son religiosos en absoluto, algunos están muy cerca de las religiones y algunos definitivamente son religiones.

Sin embargo, esta definición no está exenta de defectos. El primer marcador, por ejemplo, trata sobre «seres sobrenaturales» y da «dioses» como ejemplo, pero a partir de entonces solo se mencionan dioses. Incluso el concepto de «seres sobrenaturales» es demasiado específico; Mircea Eliade definió  la religión en referencia  a un enfoque en «lo sagrado», y eso es un buen reemplazo para los » seres sobrenaturales » porque no todas las religiones giran en torno a lo sobrenatural.

Una definición mejorada de religión

Debido a que las fallas en la definición anterior son relativamente menores, es fácil hacer algunos pequeños ajustes y llegar a una definición mucho mejor de lo que es religión:

  • Creencia en algo sagrado (por ejemplo, dioses u otros seres sobrenaturales).
  • Distinción entre espacios y/u objetos sagrados y profanos.
  • Actos rituales centrados en espacios y/u objetos sagrados.
  • Un código moral que se cree que tiene una base sagrada o sobrenatural.
  • Sentimientos característicamente religiosos (sobrecogimiento, sentido de misterio, sentido de culpa, adoración), que tienden a despertarse en presencia de espacios y/u objetos sagrados y durante la práctica de rituales que se centran en espacios, objetos o seres sagrados.
  • Oración y otras formas de comunicación con lo sobrenatural.
  • Una cosmovisión, ideología o imagen general del mundo como un todo y el lugar de los individuos en él que contiene una descripción de un propósito general o punto del mundo y cómo los individuos encajan en él.
  • Una organización más o menos completa de la propia vida basada en esta cosmovisión.
  • Un grupo social unido por y en torno a lo anterior.

Esta es la definición de religión que describe sistemas religiosos pero no sistemas no religiosos. Abarca las características comunes en los sistemas de creencias generalmente reconocidos como religiones sin centrarse en características específicas exclusivas de unos pocos.

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