Pelvis de ballena: lo que dicen los órganos vestigiales sobre la evolución

La mayoría de las homologías anatómicas obvias se encuentran entre estructuras anatómicas que están en uso activo por la especie en cuestión, pero algunas homologías anatómicas involucran estructuras que ya no son necesarias pero que tampoco han desaparecido por completo. Un órgano o estructura vestigial es un órgano o estructura que se encuentra en una especie y que no se utiliza como en otras especies. Contrariamente a la creencia popular, los órganos vestigiales y las estructuras vestigiales no son necesariamente inútiles o sin funciones.

Vestigial no significa inútil o no funcional porque es difícil, si no imposible, demostrar que una estructura en particular no funciona. Es posible que algún órgano vestigial no funcione, pero los científicos y biólogos no asumen tan dogmáticamente. Todo lo que se necesita para que un órgano o estructura sea etiquetado como «vestigio» es que haya homologías en otras especies donde el uso o función es claro, pero ese mismo uso o función no es el caso de la especie en cuestión. El uso puede ser extraño, o simplemente puede no estar identificado todavía.

Una ballena de un hueso pélvico

Un ejemplo de tal estructura es la pelvis de las ballenas. Todos los tetrápodos (incluidas las ballenas) tienen huesos pélvicos. En la mayoría de los animales, los huesos pélvicos son necesarios para poder mover las extremidades inferiores o traseras con el fin de la locomoción. En algunas especies, como las ballenas, estas extremidades no existen en su mayor parte, aunque pueden quedar vestigios de ellas.

A pesar de esta falta de necesidad de ellos, las ballenas todavía tienen huesos pélvicos. Son bastante pequeños en comparación con sus contrapartes en otros animales, pero existen. Tal vez cumplan alguna función, como ayudar a sostener la anatomía reproductiva de la ballena, pero hay muchos tipos diferentes de estructuras que se adaptarían mejor a esa tarea.

La pregunta es, ¿por qué una ballena, que carece de extremidades inferiores y no necesita huesos pélvicos para moverse, tiene huesos pélvicos homólogos a las criaturas que sí necesitan huesos pélvicos para moverse? Existen homologías similares para serpientes y lagartijas sin patas. Una vez más, la única explicación que tiene sentido es si estas criaturas evolucionaron a partir de un ancestro común junto con todos los demás tetrápodos.

Apéndice humano

Otro ejemplo común (y frecuentemente mal entendido) es el apéndice. En los seres humanos, el apéndice aparentemente tiene poca función, aunque ahora parece que puede almacenar algunas células inmunitarias. Sin embargo, el órgano análogo en muchas otras especies tiene una función obvia. Además, el apéndice humano puede ser positivamente desventajoso en el sentido de que está sujeto a infecciones desagradables que pueden ser fatales.

El apéndice es un órgano vestigial porque no cumple una función como los órganos homólogos en otros animales, incluso si podría cumplir una función en los humanos. Entonces, la pregunta es, ¿por qué los humanos tienen un apéndice? (¿O por qué el apéndice humano no funciona como el órgano homólogo en otros animales?) La evolución, la idea de que todos tenemos ancestros comunes, brinda una respuesta significativa. El creacionismo no.

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