Imágenes de Constantino el Grande, emperador de Roma

Flavius ​​Valerius Aurelius Constantine (c. 272 ​​- 337), más conocido como Constantino el Grande, fue quizás la persona más importante en el desarrollo de la Iglesia cristiana primitiva (después de Jesús y Pablo, naturalmente). La derrota de Majencio por parte de Constantino en la Batalla del Puente Milvio lo colocó en una posición poderosa, pero no en una de poder supremo. Controló Italia, el norte de África y las provincias occidentales.

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Cabeza de la colosal estatua de mármol de Constantino el Grande

Cabeza de la colosal estatua de mármol de Constantino el Grande, ubicada en los Musei Capitolini, Roma

El principal objetivo de Constantino siempre fue crear y mantener la unidad, ya sea política, económica o, eventualmente, religiosa. Para Constantino, una de las mayores amenazas a la dominación y la paz romanas era la desunión. El cristianismo satisfizo bastante bien la necesidad de Constantino de una base de unidad religiosa. Tan significativa como la conversión de Constantino al cristianismo y su tolerancia oficial al cristianismo fue su decisión sin precedentes de trasladar la capital del imperio romano de la propia Roma a Constantinopla.

Constantino nació en Naissus, en Moesia (ahora Nish, Serbia) y fue el hijo mayor de Constancio Cloro y Helena. Constancio sirvió en el ejército bajo el emperador Diocleciano y el emperador Galerio, distinguiéndose tanto en campañas egipcias como persas. Cuando Diocleciano y Maximiano abdicaron en 305, Constancio y Galerio asumieron el trono como co-emperadores: Galerio en Oriente, Constancio en Occidente.

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Estatua del emperador romano Constantino, erigida en 1998 en York Minster

Estatua del emperador Constantino en York

Constantino ascendió al trono de un imperio que estaba fragmentado y en desorden. Maxentius, hijo de Maximian, controló Roma e Italia, proclamándose emperador en Occidente. Licinio, el emperador legal, estaba restringido a la provincia de Ilírico. El padre de Maxentius, Maximian, trató de derrocarlo. Maximin Daia, el César de Galerio en Oriente, hizo que sus tropas lo proclamaran emperador en Occidente.

En general, la situación política no podría haber sido mucho peor, pero Constantine se mantuvo callado y esperó su momento. Él y sus tropas permanecieron en la Galia, donde pudo fortalecer su base de apoyo. Sus tropas lo proclamaron emperador en 306 en York después de que sucedió a su padre, pero no presionó para que Galerio lo reconociera hasta alrededor de 310.

Después de la muerte de Galerio, Licinio dejó de intentar tomar el control del Oeste de Majencio y se volvió hacia el Este para derrocar a Maximino Daia, quien había sucedido a Galerio. Este evento, a su vez, permitió que Constantino se moviera contra Majencio. Derrotó a las fuerzas de Maxentius varias veces, pero la batalla decisiva fue en el Puente Malvian, donde Maxentius se ahogó mientras intentaba huir a través del Tíber.

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Constantino ve una visión de la cruz en el cielo

Estatua de Constantino

La noche antes de lanzar un ataque contra su rival Majencio, en las afueras de Roma, Constantino recibió un presagio…

Qué tipo de presagio recibió Constantino es un tema de disputa. Eusebio dice que Constantino vio una visión en el cielo; Lactancio dice que fue un sueño. Ambos coinciden en que el presagio informó a Constantino que conquistaría bajo el signo de Cristo (griego: en touto nika ; latín: in hoc signo vinces ).

Lactancio:

  • A Constantino se le indicó en un sueño que hiciera que la señal celestial se delineara en los escudos de sus soldados, y así procediera a la batalla. Hizo lo que se le había mandado, y marcó en sus escudos la letra X, con una línea perpendicular trazada a través de ella y girada así en la parte superior (P), siendo la cifra de CHRISTOS. Teniendo esta señal, sus tropas se levantaron en armas.

Eusebio:

  • Convencido… de que necesitaba una ayuda más poderosa de la que sus fuerzas militares podían proporcionarle, a causa de los malvados y mágicos encantamientos que tan diligentemente practicaba el tirano, buscó la ayuda divina, considerando la posesión de armas y un numeroso soldados de importancia secundaria, pero creyendo que el poder cooperador de la Deidad es invencible e inquebrantable. Consideró, por tanto, en qué Dios podía confiar para su protección y asistencia… [M]ientras estaba… orando con ferviente súplica, se le apareció del cielo una señal maravillosa…
  • Dijo que hacia el mediodía cuando ya comenzaba a declinar el día, vio con sus propios ojos el trofeo de una cruz de luz en los cielos, sobre el sol, y que llevaba la inscripción CONQUISTA POR ESTO. Al verlo, él mismo quedó asombrado, y también todo su ejército, que lo siguió en esta expedición, y fue testigo del milagro. … Y mientras seguía cavilando y razonando sobre su significado, se hizo de repente la noche; entonces, mientras dormía, se le apareció el Cristo de Dios con la misma señal que había visto en los cielos, y le mandó que hiciera semejanza de la señal que había visto en los cielos, y que la usara como salvaguarda en todo compromisos con sus enemigos.
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El estandarte cruzado usado por Constantino como su visión le instruyó

Estandarte cruzado utilizado por Constantino en la batalla del Puente Milvio, como le indicó su visión

Eusebio continúa su descripción de la visión de Constantino del cristianismo:

  • Se levantó al amanecer y comunicó la maravilla a sus amigos; y luego, reuniendo a los trabajadores del oro y de las piedras preciosas, se sentó en medio de ellos y les describió la figura de la señal que había visto, y les dijo: ellos lo representan en oro y piedras preciosas. Y esta representación yo mismo he tenido oportunidad de ver.
  • Ahora se hizo de la siguiente manera. Una lanza larga, recubierta de oro, formaba la figura de la cruz por medio de una barra transversal colocada sobre ella. Encima del conjunto se fijó una corona de oro y piedras preciosas; y dentro de este, el símbolo del nombre del Salvador, dos letras que indican el nombre de Cristo por medio de sus caracteres iniciales, siendo la letra P cortada por una X en su centro: y estas letras solía llevar el emperador en su casco en un período posterior. Del travesaño de la lanza colgaba un paño, pieza real, cubierto de un profuso bordado de las más brillantes piedras preciosas; y que, al estar también ricamente entrelazado con oro, presentaba un grado indescriptible de belleza para el espectador. Este estandarte era de forma cuadrada, y el asta vertical, cuya parte inferior era de gran longitud,
  • El emperador hizo uso constante de este signo de salvación como salvaguarda contra todo poder adverso y hostil, y ordenó que otros similares a él fueran llevados a la cabeza de todos sus ejércitos.
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Cabeza de bronce de Constantino el Grande

cabeza de constantino en bronce

Licinius se casó con la media hermana de Constantine, Constantia, y los dos formaron un frente unido contra las ambiciones de Maximin Daia. Licinio pudo derrotarlo cerca de Hadrinoupolis en Tracia, asumiendo el control de todo el Imperio de Oriente. Ahora había relativa estabilidad, pero no armonía. Constantino y Licinio discutían constantemente. Licinio comenzó a perseguir a los cristianos nuevamente en 320, lo que eventualmente llevó a la invasión de su territorio por parte de Constantino en 323.

Después de su victoria sobre Licinio, Constantino se convirtió en el único emperador de Roma y procedió a promover los intereses del cristianismo. En 324, por ejemplo, eximió al clero cristiano de todas las obligaciones impuestas a los ciudadanos (como los impuestos). Al mismo tiempo, se otorgó cada vez menos tolerancia a las prácticas religiosas paganas.

La foto de arriba es de una enorme cabeza de bronce de Constantino, de hecho, unas cinco veces su tamaño natural. El primer emperador en al menos dos siglos en ser representado sin barba, su cabeza originalmente descansaba sobre una estatua colosal que se encontraba en la Basílica de Constantino.

Esta imagen probablemente proviene de una etapa tardía de su vida y, como era característico de las representaciones de él, lo muestra mirando hacia arriba. Algunos interpretan esto como una sugerencia de la piedad cristiana, mientras que otros argumentan que es simplemente una característica de su distanciamiento del resto del pueblo romano.

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Estatua de Constantino sobre su caballo antes de la batalla en el Puente Milvio

Estatua de Constantino a caballo, testigo de la Señal de la Cruz Antes: Batalla en el Puente Milvio

En su estatua creada por Bernini y ubicada en el Vaticano, Constantino primero es testigo de la cruz como el signo bajo el cual conquistaría. El Papa Alejandro VII lo colocó en un lugar destacado: la entrada del Palacio del Vaticano, justo al lado de la gran escalera (Scala Regia). En esta única estatua, los espectadores pueden observar la fusión de temas importantes de la iglesia cristiana: el uso del poder temporal en nombre de la iglesia y la soberanía de las doctrinas espirituales sobre el poder temporal.

Detrás de Constantine podemos ver cortinas ondeando como si estuvieran en el viento; la escena recuerda a una obra de teatro con el telón moviéndose al fondo. Así, la estatua diseñada para honrar la conversión de Constantino hace un gesto sutil en la dirección de la idea de que la conversión en sí fue escenificada con fines políticos.

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El emperador romano Constantino lucha contra Majencio en la batalla del Puente Milvio

El emperador romano Constantino lucha contra Majencio en la batalla del Puente Milvio

La derrota de Majencio por parte de Constantino en la Batalla del Puente Milvio lo colocó en una posición poderosa, pero no en una de poder supremo. Controlaba Italia, el norte de África y las provincias occidentales, pero había otros dos que reclamaban la autoridad legítima sobre el imperio romano: Licinio en Ilírico y Europa del Este, Maximino Daia en el Este.

No se debe subestimar el papel de Constantino en la formación de la iglesia cristiana y la historia de la iglesia. Lo primero importante que hizo después de su victoria sobre Majencio fue emitir el Edicto de Tolerancia en 313. También conocido como el Edicto de Milán porque fue creado en esa ciudad, instituyó la tolerancia religiosa como ley del país y puso fin a la persecución. de cristianos El Edicto se emitió junto con Licinio, pero los cristianos de Oriente bajo Maximino Daia continuaron sufriendo severas persecuciones. La mayoría de los ciudadanos del imperio romano continuaron siendo paganos .

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El emperador romano Constantino lucha en la batalla del Puente Milvio

ilustración de La batalla de Constantino por el pintor renacentista italiano Rafael

Del Edicto de Milán:

  • Cuando yo, Constantino Augusto, así como yo, Licinio Augusto, nos reunimos afortunadamente cerca de Mediolanurn (Milán), y estábamos considerando todo lo relacionado con el bienestar y la seguridad pública, pensamos, entre otras cosas que vimos, sería por el bien de muchos, aquellos reglamentos pertenecientes a la reverencia de la Divinidad deben ciertamente hacerse primero, para que podamos conceder a los cristianos y otros plena autoridad para observar la religión que cada uno prefiera; por lo que cualquier Divinidad en el asiento de los cielos puede ser propicia y bondadosa para con nosotros y todos los que están bajo nuestro gobierno.
  • Y así con este sano consejo y rectitud hemos pensado disponer que a nadie se le negara la oportunidad de dar su corazón a la observancia de la religión cristiana, de aquella religión que creyera mejor para sí, a fin de que el Supremo Dios, a cuya adoración entregamos libremente nuestros corazones) puede mostrar en todas las cosas Su favor y benevolencia habituales. Por tanto, vuesa merced sepa que nos ha complacido quitar toda condición, cualquiera que sea, que en los rescriptos que en otro tiempo os fueron dados oficialmente, concerniente a los cristianos, y ahora cualquiera de éstos que quiera observar la religión cristiana, puede hacerlo libre y abiertamente, sin molestar.
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Constantino preside el Concilio de Nicea

El Primer Concilio de Nicea fue convocado por el emperador romano Constantino I en 325

El principal objetivo de Constantino siempre fue crear y mantener la unidad, ya sea política, económica o, eventualmente, religiosa. Para Constantino, una de las mayores amenazas a la dominación y la paz romanas era la desunión. El cristianismo satisfizo bastante bien la necesidad de Constantino de una base de unidad religiosa.

Los cristianos pueden haber sido una minoría en el imperio, pero eran una minoría bien organizada. Además, nadie había intentado aún reclamar su lealtad política, por lo que Constantino no tenía competidores y le proporcionaba un grupo de personas que estarían sumamente agradecidas y leales por encontrar finalmente un patrocinador político.

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Mosaico del emperador Constantino de Hagia Sophia

Mosaico del emperador Constantino de Hagia Sophia, c 1000, Escena: Constantino con el modelo de la ciudad

Tan significativa como la conversión de Constantino al cristianismo y su tolerancia oficial al cristianismo fue su decisión sin precedentes de trasladar la capital del imperio romano de la propia Roma a Constantinopla. Roma siempre había sido definida por… bueno, la propia Roma. Sin embargo, en las últimas décadas se había convertido en un nido de intrigas, traiciones y conflictos políticos. Constantino parecía querer empezar de nuevo: hacer borrón y cuenta nueva y tener un capital que no solo evitara todas las rivalidades familiares tradicionales, sino que también reflejara la amplitud del imperio.

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Constantino y su madre, Helena. Pintura de Cima da Conegliano

Constantino y su madre, Helena.  Pintura de Cima da Conegliano

Casi tan importante para la historia del cristianismo como Constantino fue su madre, Helena (Flavia Iulia Helena: Santa Elena, Santa Elena, Elena Augusta, Elena de Constantinopla). Tanto la iglesia católica como la ortodoxa la consideran una santa, en parte por su piedad y en parte por su trabajo en favor de los intereses cristianos durante esos primeros años.

Helena se convirtió al cristianismo después de seguir a su hijo a la corte imperial. Sin embargo, se convirtió en mucho más que una simple cristiana casual, y lanzó más de una expedición para localizar las reliquias originales de los orígenes del cristianismo. Se le atribuye en las tradiciones cristianas haber encontrado piezas de la Vera Cruz y los restos de los Reyes Magos.

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